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¿Que tienen que ver una bailarina, la Apollo 13 y Jack Black?

Mucho más de lo que piensas y si quieres una pista piensa quién fue una de las responsables de salvar la misión de la Nasa

Mujeres en la Nasa
Nasa

Lo que ocurrió entre el 11 y el 17 de abril de 1970 ha pasado a la historia por una frase: “Houston, tenemos un problema”. Estas cuatro palabras bastaron para recordar para siempre la misión Apollo 13, tan famosa como la Apollo 11 (la primera en posarse en la Luna) y mucho más que las otras cinco misiones que alunizaron. El problema de la Apollo 13 fue la explosión de un tanque de oxígeno, que dejó el Módulo de Servicio inutilizado y obligó a los tres astronautas a usar el Módulo Lunar como una suerte de “bote salvavidas”. En este contexto y tras resolver los problemas más urgentes, el Sistema de guía de aborto (AGS por sus siglas en inglés) jugó un papel determinante en el regreso seguro del Apolo 13, ya que se utilizó para la mayor parte del regreso. ¿Quién diseñó el AGS? Aquí es cuando llega a la historia la bailarina.

Judith Love Cohen nació en Estados Unidos en 1933. Muy pronto comenzó a destacar en matemáticas, tanto que a los 10 años sus compañeros de clase le pagaban para que les hiciera las tareas. A los 19 años comenzó sus estudios de ingeniería, que compaginaba con sus actuaciones como bailarina de ballet en la Opera Metropolitana de Nueva York. Recibió una beca del Brooklyn College para especializarse en matemáticas, pero se dio cuenta de que prefería la ingeniería. Se mudó a California (USC) y obtuvo la licenciatura y una maestría en ingeniería por la Universidad del Sur de California: casi 10 años de estudio “sin haber conocido a otra estudiante de ingeniería” algo que impactaría seriamente en su futuro. Cuando egresó siguió vinculada a la USC como miembro de la junta asesora de ingeniería aeroespacial.

En 1962 comenzó su carrera profesional como ingeniera aeronáutica en empresas que tenían contrato con la Nasa: Love Cohen trabajó en las misiones Apollo y en el telescopio Hubble, entre otras. Pero como ella misma reconoció, uno de sus trabajos más importantes fue el diseño del sistema AGS. Los primeros diseños se realizaron a principios de 1969 y a mediados de agosto, embarazada de su cuarto hijo, se llevó un plano del sistema AGS al hospital, resolvió el problema en el que estaba trabajando con su equipo y dio a luz a un pequeño retoño que 20 años más tarde se haría famoso: el actor Jack Black, protagonista de Vacaciones o School of Rock.

Judith Love Cohen dejó su trabajo como ingeniera en 1990 y creó una editorial, Cascade Pass, cuyo objetivo era estimular a las niñas a elegir carreras STEM: vendió más de 100.000 ejemplares y escribió cerca de 20 títulos infantiles. También luchó por los derechos de las mujeres en el lugar de trabajo hasta conseguir, por ejemplo, que las ofertas dentro de una empresa se hicieran públicas de modo que tantos hombres como mujeres pudieran acceder a ellas.

Cuando Love Cohen murió, en 2016, su hijo Neil Siegel (hermano de Jack Black y también ingeniero y científico computacional) escribió: “Mi madre solía considerar su trabajo en el programa Apollo como el punto culminante de su carrera. Cuando el desastre golpeó la misión Apollo 13, el Sistema de Guía de Aborto permitió que los astronautas regresaran sanos y salvos. Mi madre estuvo allí cuando los tres se acercaron a las oficinas donde trabajaba. Su vida no fue perfecta, pero fue feliz: cumplió 82 años sin una sola visita al hospital desde los 6 años y vivió cada minuto haciendo aquello que amaba”.

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