'Houston, tenemos un problema': el milagro del Apolo 13

El Apolo 13, otra más de las misiones tripuladas destinadas a explorar la Luna, se convirtió en una peligrosa odisea, que podría haber acabado en tragedia de no ser por el inestimable trabajo de decenas de profesionales.

Apollo 13
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El Apolo 13 fue lanzado desde Cabo Cañaveral (hoy Cabo Kennedy), en Florida, por un vehículo de lanzamiento gigante Saturno V y solo minutos después se insertó en órbita alrededor de la Tierra, con los astronautas James Lovell, Fred Haise y Jack Swigert en su interior. Poco después, el Apolo 13 se dirigía hacia la Luna en una trayectoria tan precisa que se canceló el primer ajuste de rumbo planificado. 

La noche del13 de abril, dos días después del lanzamiento, los astronautas presurizaron el módulo lunar Aquarius, y Lovell y Haise pasaron del módulo de comando Odyssey a través del túnel de conexión mientras verificaban todos los sistemas para el aterrizaje. De repente, mientras Lovell atravesaba el túnel en su camino de regreso de Acuario a Odyssey, escuchó una fuerte explosión. Los tres astronautas se reunieron rápidamente en Odyssey para estudiar los instrumentos en un esfuerzo por determinar qué había sucedido. Al notar que uno de los principales sistemas eléctricos a bordo se estaba degradando, Haise y Lovell enviaron por radio la información al control de la misión en Houston, en lo que pasó de ser un vuelo de rutina a uno de los episodios más infartantes de la historia espacial. 


Haise: Está bien, Houston... 

Lovell: Creo que tenemos un problema. 


Control de misión: Esto es Houston. Hable otra vez, por favor. 


Lovell: Houston, tenemos un problema. Hemos tenido una subtensión del bus B principal. 



A los ocho segundos de la explosión, la presión en uno de los dos tanques de oxígeno criogénico del módulo de servicio se había reducido a cero. Junto con los tanques de hidrógeno criogénico, los tres astronautas alimentaron los suministros necesarios a las tres celdas de combustible de la nave, que eran necesarias para la generación de energía eléctrica, oxígeno para respirar y tener agua potable. 

Aproximadamente una hora después del accidente, el control de la misión anunció lo siguiente: “Ahora estamos mirando hacia una misión alternativa, girando alrededor de la Luna y usando los sistemas de energía del módulo lunar debido a la situación de esta noche”. Los astronautas debían trasladarse a Acuario, que les serviría como bote salvavidas, mientras que el Apolo 13, ahora inhabitable, giraba alrededor de la Luna y se dirigía de vuelta a casa. Todos los pensamientos sobre un aterrizaje lunar habían sido abandonados hacía mucho tiempo. Ahora, solo importaba sobrevivir.

De izqda a dcha: Fred Haise, Jim Lovell, el presidente Richard Nixon y Jack Swigert /Getty
De izqda a dcha: Fred Haise, Jim Lovell, el presidente Richard Nixon y Jack Swigert /Getty

Máxima tensión

La ansiedad por la seguridad de los astronautas se sintió en todos los rincones del mundo, y millones de personas permanecieron pegadas a los aparatos de televisión y radio mientras se desarrollaba el peligroso viaje.

Aún a tres días de la Tierra, los astronautas se trasladaron al módulo lunar Aquarius, que encendieron antes de apagar el módulo de comando Odyssey para conservar la energía de la batería de emergencia de este último para la maniobra de reentrada atmosférica al final de la misión. Solo el módulo de mando podía atravesar la atmósfera terrestre; el módulo lunar tendría que ser descartado, junto con el módulo de servicio, antes de que se alcanzara la atmósfera exterior. Mientras tanto el módulo lunar sería su hogar. 
  
Tras solventar algunos problemas, ayudados por el control de la misión, durante la mañana del 15 de abril, el Apolo 13 entró en la región de influencia gravitacional de la Tierra, a una distancia de la superficie terrestre de 348 064 kilómetro. La temperatura en el módulo lunar era de 3 °C y la condensación cubría las paredes. Los fríos y cansados astronautas durmieron a intervalos, mientras recibían instrucciones sobre la separación de la nave espacial y las maniobras de reentrada, que pronto experimentarían, al acercarse a la Tierra.  
 
Luego, los astronautas salieron del módulo lunar y regresaron al Odyssey, encendiendo los sistemas de soporte vital que se habían apagado previamente, para el reingreso. Los dos módulos se separaron. El módulo de comando, con los astronautas en su interior, entró en la atmósfera de la Tierra y se estrelló el 17 de abril a la 1:07 p.m. EST, 142 horas 54 minutos 41 segundos después del despegue. Afortunadamente, los astronautas no tuvieron efectos nocivos duraderos de su terrible experiencia. Un verdadero milagro, que se produjo gracias al inestimable trabajo de decenas de profesionales, tras una peligrosa misión que podría haber acabado en tragedia

Laura Marcos

Laura Marcos

Nunca me ha gustado eso de 'o de ciencias, o de letras'. ¿Por qué elegir? Puedes escribirme a lmarcos@zinetmedia.es

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