James Cook: el hombre que llegó después

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James Cook


Pasó un total de 12 años cartografiando el Pacífico

 

Sí es cierto que Cook fue el primero que desembarcó en la costa oriental de la isla que recibiría el nombre de Botany Bay, por la abundancia de especies vegetales. Durante los siguientes meses, Cook siguió cartografiando la costa en dirección al norte llegando a navegar entre aquella y la Gran Barrera de Arrecife. Después siguió por el estrecho de Torres y desembarcó en Java. Tampoco aquí fue Cook el primer europeo, ya que los portugueses habían llegado en el siglo XVI y estos, a su vez, habían sido precedidos por numerosas oleadas de viajeros asiáticos. Con posterioridad, Cook navegó por el estrecho de Sonda dejando establecido que Java y Sumatra eran dos islas independientes. En 1771, Cook se encontraba de regreso a Inglaterra, donde fue ascendido a capitán. En 1772, al mando del Resolution, y en compañía de la nave Adventure, partió para su segundo viaje austral.

 


En el segundo viaje casi descubrió la Antártida

La finalidad del viaje era hallar un supuesto continente en el sur del globo que algunos identificaban con referencias confusas en los autores clásicos, e incluso se consideraba indispensable para lograr un supuesto equilibrio entre los continentes del hemisferio norte y los del sur. Cook se acercó a la Antártida, pero no llegó a avistarla. Semejante proeza correspondería ya en el siglo siguiente a una expedición rusa al mando de Bellingshausen. En 1773, la expedición alcanzó unas islas que denominó Hervey, pero que posteriormente recibirían el nombre de Cook. Durante el año siguiente cartografió las Nuevas Hébridas, las islas Marquesas y la isla de Pascua.

 


Intentó en varias ocasiones cruzar el estrecho de Bering

En 1775, fue nombrado miembro de la Royal Society y condecorado con la prestigiosa medalla Copley por sus descubrimientos científicos. En julio de 1776, Cook partió en una nueva expedición cuya finalidad era descubrir la existencia de un paso del Noroeste entre los océanos Atlántico y Pacífico al norte del continente americano. Cook alcanzó las costas de Norteamérica, a la altura del actual Oregón, pero no encontró el supuesto paso del Noroeste. Sí logró cartografiar el litoral occidental hasta Alaska, llegando a la actual ensenada de Cook. Siguió luego hacia  el norte hasta alcanzar el estrecho de Bering, donde el hielo le obligó a retroceder. En el curso del viaje, Cook llegó a las islas Hawai -bautizadas por él como islas Sandwich-, donde sufrió un final trágico. El robo de una embarcación desencadenó una disputa con los isleños en el curso de la cual encontró la muerte. Extraordinario cartógrafo, denodado explorador, incluso pionero en las técnicas dietéticas de la marina, Cook ha pasado a la Historia precisamente por la faceta en la que menos destacó, la de descubridor.

 

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