Humboldt, el polímata

Geógrafo, astrónomo, humanista, naturalista y explorador alemán, Alexander von Humboldt murió hace 157 años.

Humboldt
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Considerado el fundador de la Geografía moderna, Friedrich Wilhelm Heinrich Alexander von Humboldt (14 de septiembre de 1769-6 de mayo de 1859), conocido en español como Alejandro de Humboldt, destacó como un sabio de extraordinaria polivalencia (un polímata), tal vez sólo comparable por la vastedad de sus conocimientos con Leonardo da Vinci. Así, se especializó en áreas de la ciencia tan diversas como etnografía, climatología, astronomía, antropología, física, oceanografía, mineralogía, botánica, vulcanología, zoología, ornitología, geología, filosofía, lingüística… No obstante, su nombre ha quedado históricamente asociado a su labor como geógrafo y a sus viajes de exploración, que lo llevaron por Europa, América del Sur y del Norte y Asia Central.

Hijo de un oficial del ejército de Prusia y de una rica heredera, quiso dedicarse a la carrera militar, pero un viaje a Holanda e Inglaterra le hizo soñar con navegar a otros continentes e inició su formación como botánico y geógrafo. Más adelante, en compañía del francés Aimé Bonpland y del ecuatoriano Carlos de Montúfar, recorrió y exploró toda América del Sur y Centroamérica (10.000 km en tres etapas). Entre sus logros, recopiló gran cantidad de datos sobre el clima, los recursos naturales, la orografía, la flora y la fauna de Venezuela, Colombia, Ecuador, Perú, Cuba, etc., realizó importantes estudios sobre los volcanes y dirigió el primer censo nacional de Nueva España (México).

Humboldt también viajó a Estados Unidos, donde fue huésped del presidente Thomas Jefferson, muy aficionado a los estudios geográficos. En EE UU, el científico alemán se distinguió además por su encendida oposición a la esclavitud. Entre 1804 y 1827 se estableció en París, donde recopiló y publicó el material recogido en treinta volúmenes que llevan por título Viaje a las regiones equinocciales del Nuevo Continente. Uno de los hallazgos derivados de sus expediciones es el estudio sobre el vulcanismo y su relación con la evolución de la corteza terrestre. Asimismo, durante su estancia en Perú, analizó la diferencia de temperaturas del océano Pacífico en determinadas épocas del año, especialmente las aguas frías que provienen del sur del continente americano en su desplazamiento hasta el norte. Por ello esta corriente oceánica fue bautizada como corriente de Humboldt.

En 1829, por encargo del zar, realizó un viaje por toda la Rusia asiática en el curso del cual visitó Dzhungaria (en la frontera con China) y el macizo de Altái (cordillera entre Rusia, China, Mongolia y Kazajistán). Durante los últimos veinticinco años de su larga y fructífera vida se dedicó principalmente a redactar su obra más ambiciosa, Cosmos, monumental visión de la estructura del universo. Tras haber gastado toda su fortuna, murió el 6 de mayo de 1859 sin dejar descendientes.

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